Der Krieg in der Ukraine enthüllt die anhaltende Reichweite des Kremls in Bulgarien – POLITICO

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SOFIA – „Lass uns nicht gespalten dastehen. Es ist an der Zeit zu sagen: Bulgarien ist vereint“, sagte Ministerpräsident Kiril Petkow am 3. März vor einer Menschenmenge am Schipka-Denkmal, wenn die Bulgaren das Ende der jahrhundertelangen osmanischen Herrschaft begehen. Als Reaktion darauf buhte eine Gruppe prorussischer Sympathisanten und rechtsextremer Unterstützer, von denen einige russische Fahnen schwenkten und „Russland“ skandierten, seinen Aufruf zur Einheit aus und bewarf ihn sogar mit Schneebällen.

Das Denkmal befindet sich in einem malerischen Bergpassein historisches Schlachtfeld während des russisch-türkischen Krieges, auf dem die russische Armee mit Unterstützung bulgarischer Freiwilliger im Sommer 1877 einen Großangriff der Osmanen abwehrte Petkov, ein Gedenken an die engen Beziehungen zwischen Moskau und Sofia, machte dennoch die Wanderung zum Gipfel, nur um mit Schneebällen begrüßt zu werden.

Das Bewerfen war zu erwarten.

Bulgarien spielt seit Jahren ein vorsichtiges Doppelspiel und versucht, sich zwischen Ost und West zu balancieren und Moskau nicht zu verärgern. Während der russische Einmarsch in die Ukraine am 24. Februar Europa in der Verurteilung des Krieges einte, hat der Konflikt alte Spaltungen innerhalb der bulgarischen Politik und Gesellschaft verschärft.

Nur wenige Tage nach Beginn der Kämpfe in der Ukraine musste Petkov seinen Verteidigungsminister – einen ehemaligen Brigadegeneral – feuern, der Präsident Wladimir Putins Beschreibung des Konflikts als „Operation“ und nicht als „Krieg“ nachplapperte und vorschlug, Bulgarien solle neutral bleiben. obwohl es ein NATO-Mitglied ist. Obwohl Petkov im Dezember an die Macht kam und versprach, einen Kurs weiter nach Westen einzuschlagen, muss er immer noch in einer Koalition mit der Sozialistischen Partei regieren – den Nachfolgern der ehemaligen, mit Moskau verbundenen Kommunisten –, die davor zurückschrecken, Putin zu sanktionieren.

Als wäre dies alles nicht schon problematisch genug für den neuen Führer, ist Bulgarien auch noch voll von pro-russischer Desinformation, die die Schuld für die Invasion der Ukraine den Vereinigten Staaten zuschreibt. Im Umgang mit Russland, aber auch mit seiner eigenen Öffentlichkeit, bewegt sich Petkov in einem Labyrinth.

Die Beziehungen zwischen Russland und Bulgarien – einem Mitglied der EU und der NATO – sind tief verwurzelt, wobei die Länder historische, religiöse und kulturelle Bindungen teilen. Während des Kommunismus führte Bulgariens ultra-enges Bündnis mit Moskau dazu, dass es entstand mit dem Spitznamen „Sechzehnte Republik“ der Sowjetunion. Auch nach dem Fall des Eisernen Vorhangs gehörten viele Personen mit Verbindungen zur alten Ordnung und ihren Geheimdiensten weiterhin zum politischen Establishment Bulgariens. Weit verbreitete hochrangige Korruption und oligarchische Verbindungen zur Regierung ermöglichten es Moskau, diese Verbindungen weiter auszunutzen.

Wegen der russischen Macht in Bulgarien gilt das Balkanland manchen als Moskaus Trojanisches Pferd in der EU. „Das Ausmaß des russischen Einflusses in Bulgarien ist beispiellos und macht das Land ziemlich verwundbar“, sagte Ruslan Stefanov, Programmdirektor am Zentrum für Demokratiestudien in Sofia. „Der Konflikt brachte diese alten Spaltungen an die Front.“

Parteien aus dem gesamten politischen Spektrum neigen dazu, Themen mit Bezug zu Russland auf Zehenspitzen zu umschiffen und nichts zu tun, was den Kreml verärgern könnte.

Der frühere Ministerpräsident des Landes, Bojko Borissow, der die bulgarische Politik die meiste Zeit des vergangenen Jahrzehnts dominierte, beherrschte die Kunst des Spagats zwischen der Loyalität gegenüber der EU und der Nato einerseits und den freundschaftlichen Beziehungen zu Putin andererseits. Als Putin 2010 Sofia besuchte, besiegelte er nicht nur einen später ausgesetzten Gasvertrag, sondern verließ das Land mit einem zwei Monate alten Welpen, der heranwachsen sollte ein riesiger Karakachan Schäferhund, ein besonderes Geschenk von Borissov.

Energie hat sich seit langem als Schlüsselpunkt des russischen Einflusses erwiesen, und Petkov besteht darauf, dass alle weiteren Sanktionen gegen Russland wegen der Ukraine Bulgarien eine Ausnahme von den Beschränkungen für den Kauf von Öl und Gas gewähren müssten. Westliche Diplomaten beklagen seit langem, dass russische Energieriesen wie Lukoil und Gazprom in Bulgarien zu viel Einfluss ausüben und eine echte Diversifizierung verhindern. Sofia wurde zum Beispiel beschuldigt, jahrelang beim Bau einer Gasverbindungsleitung an der griechischen Grenze zu zögern, die es Südosteuropa ermöglichen würde, die Abhängigkeit von Russland zu brechen und Lieferungen aus Aserbaidschan, dem Nahen Osten und Zentralasien durch die Türkei zu leiten .

Rote Linien auf dem Roten Platz

Der Ukraine-Krieg hat Petkov sofort Feuer zum Löschen gegeben.

Wenige Tage vor der theatralischen Zurschaustellung russischer Unterstützung in Schipka entließ Petkow Verteidigungsminister Stefan Janew, nachdem er seine kontroversen Äußerungen über den Angriff auf die Ukraine abgegeben hatte. Yanevs Äußerungen sorgten in den sozialen Medien für Empörung und führten zu Rücktrittsforderungen, aber dies war nicht das erste Mal, dass seine Äußerungen Kontroversen auslösten. Letztes Jahr sprach er sich gegen die Stationierung von NATO-Truppen in Bulgarien aus und riet den Bulgaren im Januar, die Berichterstattung ausländischer Medien über die wachsenden Spannungen zwischen Russland und der Ukraine im Vorfeld der Invasion nicht zu lesen.

Während Petkov den Krieg öffentlich verurteilte, befand er sich gegenüber seinen sozialistischen Verbündeten in einer unbequemen Position.

Kurz nachdem Putin am 24. Februar seinen Angriff auf die Ukraine gestartet hatte, brachen auch interne Koalitionsstreitigkeiten aus. In Sofia beantragte das Parlament die Annahme einer Erklärung zur Verurteilung des Krieges. Nach stundenlangen Debatten unterstützten die Sozialdemokraten den Teil der Erklärung nicht, der sich auf Sanktionen bezog. Die einzige andere Partei, die die Erklärung nicht unterzeichnete, war Revival, eine rechtsextreme Partei und derzeit einer der lautstärksten Kreml-Anhänger. Es überrascht nicht, dass Kostadin Kostadinov, der Vorsitzende der Partei, nach der russischen Münze den Spitznamen Kopeckin trägt.

„Was wir jetzt sehen, stammt direkt aus dem Spielbuch des Kremls“, sagte Stefanov. „Russland ist für die Regierungskoalition zu einer unüberschreitbaren roten Linie geworden.“ Im Jahr 2016 wurde Stefanovs Denk-Dankeschön veröffentlicht eine Studiegenannt The Kremlin Playbook, das den Umfang des russischen Einflusses im Land festhielt und schätzte, dass die mit Moskau verbundenen Investitionen mehr als 20 Prozent des Bruttoinlandsprodukts des Landes ausmachten.

Während die Spannungen in der Regierungskoalition hoch sind, erwarten politische Beobachter keine ernsthaften Turbulenzen für das Kabinett.

„Ich glaube jedoch nicht, dass die Sozialisten das auf die Spitze treiben würden“, sagte Dimitar Bechev, Dozent an der Oxford School of Global and Area Studies. „Sie sind sich bewusst, dass eine weitere Wahl ihre Unterstützung weiter schrumpfen lassen könnte.“

Bulgarien hat am Freitag zusammen mit Lettland, Litauen und Estland insgesamt 20 russische Diplomaten ausgewiesen. In der Zwischenzeit warnte der russische Botschafter in Sofia das Kabinett, angesichts einer raschen Verschlechterung der Beziehungen zwischen der Botschaft und den bulgarischen Behörden keine militärische Hilfe zu schicken.

Diese Frage der Militärhilfe bringt Petkow in eine Zwickmühle: Sofias Grundposition ist, dass sie humanitäre Hilfe, aber keine Waffen an Kiew liefern wird. Dennoch schloss sich US-Verteidigungsminister Lloyd Austin am Samstag Petkov an, um die Gründung bekannt zu geben eine multinationale Kampfgruppe von bis zu 1.000 NATO-Truppen in Bulgarien.

Präsident Rumen Radev, ein ehemaliger Luftwaffenkommandeur, der bei seinem Amtsantritt 2017 ursprünglich von den Sozialisten nominiert worden war, scheint in Bezug auf Russland ebenfalls an dem „Kopf unten halten“-Ansatz festzuhalten. Im Gegensatz zu Yanev, der letztes Jahr von Radev als Interims-Premierminister ausgewählt worden war, schreckte der Präsident nicht davor zurück, den russischen Angriff auf die Ukraine als Krieg zu bezeichnen. Er verurteilte es auch schnell.

Seit der Invasion am 24. Februar wählt er seine Worte über den Konflikt jedoch sorgfältig und greift oft auf zweideutige Rhetorik zurück. Er drückte seine Besorgnis über die Auswirkungen der Sanktionen gegen Russland auf die bulgarische Wirtschaft aus, ein Gesprächsthema, das oft von den Sozialdemokraten wiederholt wird.

„Radev ist ein gutes Barometer für die öffentliche Meinung“, sagte Bechev. „Er hat es geschafft, einen Mittelweg zwischen Kritik zu finden, ohne seine pro-russischen Anhänger zu verärgern.“

Radev, der im vergangenen November für eine zweite Amtszeit wiedergewählt wurde, fand sich letztes Jahr in heißem Wasser, als er während einer Wahldebatte im November die Krim als „russisch“ bezeichnete, eine Bemerkung, die einige Analysten als Versuch sahen, an pro-russisch zu appellieren Wähler. Sein Kommentar löste Kritik aus und zwang sein Büro, mehrere Erklärungen zu veröffentlichen, in denen erklärt wurde, dass die Annexion der Krim „gegen das Völkerrecht verstößt“.

Petkow verurteilte die russische Invasion scharf, muss aber den Verbündeten der Koalition noch einige Zugeständnisse machen. Bulgarien schloss schnell den Luftraum für russische Flugzeuge, zögert jedoch, NATO-Truppen auf seinem Territorium zuzulassen, wie es andere taten. Sofia bot Kiew humanitäre Hilfe an, aber keine Waffen.

In Ungnade fallen

Die durch den Krieg ausgelöste Empörung hat auch einige fortschrittliche und pro-westliche Stimmen ermutigt, die Forderung zu erneuern, Denkmäler aus der kommunistischen Ära mit Verbindungen zu Russland zu entfernen.

Einige forderten die Verlegung des Denkmals für die Sowjetarmee, ein Wahrzeichen im Herzen Sofias, errichtet anlässlich der Befreiung Sofias durch die sowjetische Armee im Zweiten Weltkrieg. Mehrere prominente Persönlichkeiten des öffentlichen Lebens protestierten sogar gegen den Status des 3. März als Nationalfeiertag und schlugen vor, ihn durch ein anderes wichtiges Datum in der bulgarischen Geschichte zu ersetzen.

„Den 3. März zum Nationalfeiertag zu erklären, ist eine Schande für unsere nationale Identität“, sagte Ivaylo Ditchev, ein bulgarischer Kulturanthropologe, in einem offenen Brief an die Regierung.

Allerdings stehen viele Bulgaren Russland eher positiv gegenüber – tatsächlich ist Bulgarien das Land, in dem Moskau die höchsten Zustimmungswerte erhält – 73 Prozent, so a Pew Research-Umfrage 2019. Bechev beschreibt „gewöhnliche Bulgaren, die die EU unterstützen, einen Volkswagen fahren, aber eine positive Einstellung zu Russland haben“.

Plamen Staikov, ein 49-jähriger Elektriker aus Sofia, sagte, er sei nicht unbedingt ein „Putin-Fan“, bewundere aber die Pro-Kreml-Revival-Partei. Er ist überzeugt, dass die USA den Krieg in der Ukraine provoziert haben. „Nach zwei Jahren der sogenannten Pandemie – was ist der beste Weg, um Geld zu verdienen – Waffen zu verkaufen“, sagte er.

Staikov ist mit der Entscheidung Bulgariens, die EU-Sanktionen gegen Russland zu unterstützen, nicht einverstanden und befürchtet Rückschläge aus Moskau.

„Dieses Kabinett zwingt uns in einen Krieg“, sagte er. „Das sind ausländische Söldner. Wer sind wir, Sanktionen gegen Russland zu verhängen? Sie haben ihr Recht, sich zu verteidigen“, sagte er. „Wenn sie das Gas und das Öl abstellen, was werden wir dann tun?“

In den sozialen Medien gehen die Spaltungen tief und die Emotionen hoch. Neben Profilbildern, die mit den blauen und gelben Farben der ukrainischen Flagge geschmückt sind, feuern viele russische Trolle Putin an und wiederholen die Argumente des Kremls über einen Krieg, den sie als „besondere Militäroperation“ bezeichnen, oder Verschwörungstheorien, dass der Konflikt gewesen ist von den Vereinigten Staaten provoziert wurde oder dass Washington Kiew bei der Entwicklung biologischer Waffen unterstützt hat.

Bulgarien ist seit Jahren ein fruchtbares Testfeld für russische Propaganda und Verschwörungstheorien.

„Wir haben lange Zeit die Hauptlast der russischen Propaganda erlebt. Es gibt also eine solide Basis, auf der jetzt Verschwörungstheorien über den Krieg gedeihen“, sagte Stefanov. „Das Schlimmste ist, dass viele Bulgaren die Desinformation konsumieren, ohne sie überhaupt zu hinterfragen.“

Experten gehen jedoch davon aus, dass der Krieg des Kremls in der Ukraine gemäßigte pro-russische Sympathisanten dazu zwingen könnte, ihre Loyalität zu überdenken. EIN aktuelle Umfragedurchgeführt von der in Sofia ansässigen Agentur Alpha Research, zeigt, dass nur vier Tage nach dem Einmarsch Russlands in die Ukraine die Zustimmung zu Putin auf 32 Prozent gesunken ist, verglichen mit 55 im Juli 2021.

Boriana Dimitrova, die geschäftsführende Gesellschafterin der Agentur, sagte, dass Putins Popularität in Bulgarien einen schweren Schlag erleiden würde. „Die Bulgaren sehen Putin als einen mutigen, starken und entschlossenen Führer, der bereit ist, den Westen und die Vereinigten Staaten als Weltmacht herauszufordern“, sagte Dimitrova. „Aber mit der Invasion der Ukraine war ein direkter Angriff auf Europa und viele würden dies als Bedrohung sehen.“

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